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철새가 먼 길을 찾아 갈 수 있는 이유
 Science Column
신나는 과학 칼럼
작성자 류성철
작성일 2007/01/17 (수)
ㆍ추천: 0  ㆍ조회: 4459      
철새가 먼 길을 찾아 갈 수 있는 이유
현 종 오

동네앞 개천변을 따라 새로 난 도로를 따라 산책을 나갔다가 '푸드득' 소리가 나 놀란적이 있다. 어디선가 몰려온 철새들이 내 발자국 소리에 놀라 한꺼번에 날아 오르는 것이었다. 오염된 도심속에서 생각지도 못한 철새들이 떼지어 날아 오르는 모습은 차라리 기쁨 그 자체였다. 올해도 수많은 철새가 우리나라를 찾아왔다. 적게는 수백km에서 많게는 수천km까지 날아온 철새들이 자신의 고향을 잊지 않고 찾아 온 것이다. 추운 시베리아 지방의 혹독한 추위를 피해 따뜻한 남쪽인 우리나라에 온 것이다. 철새들이 이렇게 멀리까지 길을 잊지않고 찾아올 수 있는 방법은 무엇일까? 보통 새들은 뛰어난 시각을 갖고 있는데 이 시각에 의해서만 길을 찾는다면 여러 가지 어려움이 생길 것이다. 하늘을 나는 새의 입장에서 본다면 비행기에서 내려다 본 풍경과 비슷한 모습을 구별해야 하기 때문이다. 큰 산과 큰 강줄기만 보아 방향을 잡아야 한다면 목적지를 향해 정확한 길로 날아가기 어려울 것이다. 그럼 철새는 그 이외에 어떤 방법을 이용하는 것일까? 새들은 태양의 고도와 빛(편광)의 방향을 이용하기도 한다. 이런 방법은 비교적 큰 새인 독수리나 학은 낮에 이동하기 때문에 이용할 수 있다. 그러나 잡아 먹힐까봐 밤에 이동해야 하는 작은새들은 이 방법을 사용하기 어렵기 때문에 별자리를 이용한다는 설도 있으나 그것보다 더 확실한 방법이 있다. 그것은 놀랍게도 지구자기를 이용하는 방법이다.
지자기란 큰 자석과 같은 지구 주위에 자력선들이 뻗혀 있기 때문에 그것을 기준으로 방향을 찾을 수 있다는 것이다. 우리가 나침반을 이용해 방향을 알아낼 수 있는 것도 바로 이같은 윈리를 이용한 것이다. 이런 내용을 정리하면 철새들의 머리속에는 나침반이 하나씩 들어있고 철새들은 이것을 이용해 먼길을 어렵지 않게 찾아오는 것이다. 이 이외에도 철새들은 자신이 날아 갈 방향에서 떨어지고 있는 폭포수가 만들어내는 저주파를 이용하기도 한다. 그러나 아직도 철새가 고향을 찾아가는 메커니즘은 정확하게 밝혀진 것은 아니다.
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