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붉은 단풍! 푸른 단풍?
 Science Column
신나는 과학 칼럼
작성자 류성철
작성일 2007/01/17 (수)
ㆍ추천: 3  ㆍ조회: 4533      
붉은 단풍! 푸른 단풍?
임혁

산이 옷을 갈아입는 계절 가을이다.
이맘 때면 산들은 여름 내 입고 있던 녹색 옷을 벗어던지고 울긋불긋한 단풍 옷으로 갈아 입는다. 그리 우리들은 이 단풍을 보기위해 내장산으로 또는 설악산으로 달려가곤 한다. 그런데 단풍을 가만히 보고 있노라면 대부분의 사람들은 무심히 지나치지만 엉뚱한 아이라면 한 번쯤은 가져봤을 듯한 의문 하나가 떠오른다. 왜 단풍엔 푸른색이 없을까? 우리가 주변에서 흔히 보는 단풍은 은행나무잎의 노란색 단풍과 단풍나무 잎의 붉은색 단풍이다. 아이들의 질문처럼 푸른색 단풍은 정말로 없는 것일까? 물론 대부분의 어른들 생각처럼 푸른색 단풍은 일반적인 경우 존재하지 않는다. 왜 그럴까?
대부분의 녹색식물들은 공통적으로 광합성을 하는데 필요한 엽록소라는 색소를 가지고 있다. 그리고 각각의 식물마다 독특한 색소를 가지고 있는 경우가 있다. 그 중 흔한 것이 카로틴(Carotene)과 잔토필(Xanthophyll)이다. 아카시아 나무의 단풍색은 노란색을 띠는데 이것은 엽록소가 파괴된 후 남아있던 카로틴과 잔토필에 의한 것이다. 은행나무 상수리나무 느티나무등은 갈색이나 완전한 노란색이 아닌 황금빛 노란색을 띠는데 이것은 '탄닌'이란 색소가 더 있기 때문이다. 붉은색 단풍은 안토시아닌(Anthocyanin)이라는 색소의 합성에 의해 이루어진다. 이 색소는 산성도(pH)에 따라 그 색이 변한다. 즉 산성에서는 붉은색을 염기성에서는 푸른색을 나타낸다. 이러한 안토시아닌의 특성을 이용하면 붉은색 단풍을 푸른색 단풍으로 만들 수 있다.
올 가을에는 아이들과 가까운 산으로 단풍여행을 떠나자. 그리고 발 밑에서 각거리는 단풍잎을 주워들고 집으로 돌아와 암모니아수에 잎을 담가보자. 그러면 붉은색 단풍이 푸른색 단풍으로 변할 것이다.

한겨레신문 신나는 과학 칼럼 96 - 1 (10월 14일자)
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