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감기에 걸리면 어째서 열이 날까?
 Science Column
신나는 과학 칼럼
작성자 류성철
작성일 2007/01/17 (수)
ㆍ추천: 0  ㆍ조회: 3989      
감기에 걸리면 어째서 열이 날까?
임 혁

그렇게 무덥게 느껴지던 더위도 가고 사방에선 가을냄새가 물씬 나고 있다. 특히 아침 저녁으로 불어오는 바람은 서늘하기까지 하여 가을의 정취를 더해준다. 그러나 이런때일수록 조심해야 할것이 있으니 그것은 바로 감기이다. 이맘때처럼 일교차가 큰날엔 옷 한번 잘못 입거나 땀한번 잘못흘리면 여지없이 감기란 불청객이 찾아와 우리를 심히 괴롭히기 때문이다. 그런데 감기에 걸렸다고 생각되면 사람들은 의례 이마를 집어보는데 그 까닭은 감기에 걸리면 일반적으로 체온이 높아지기 때문에 체열이 있는가 없는가를 확인하기 위해서이다.
사람의 체온은 뇌에 있는 시상하부라는 곳에서 조절한다. 평상시에는 시상하부가 37℃를 정상 체온으로 인식하기 때문에 체온이 이 온도보다 높아지면 땀을 흘려 체온이 떨어지도록 조절하고 체온이 37℃보다 낮으면 대사기능을 활발히 하여 열을 생산하도록 조절한다.
그런데 감기에 걸리게 되면 체온조절의 중추인 시상하부가 정상 체온을 38℃나 39℃등으로 잘못 인식하게 된다. 그 결과 시상하부는 37℃란 체온이 기준온도보다 낮다고 판단하여 간장과 골격근에 열을 생산하라는 명령을 내려보낸다. 시상하부로부터 열 생산명령을 받은 간장은 저장되어있던 글리코겐을 분해하여 포도당이라는 에너지원을 만들어 열 생산공장인 골격근이 활발히 움직일 수 있도록 해준다. 한편 시상하부로부터 열 생산지시를 받은 골격근은 간장으로부터 공급된 에너지원을 이용해 수축운동을 부지런히 수행하여 열을 생산한다. 시상하부는 체온을 올리기위해 열 생산을 지시할 뿐 아니라 열 손실을 줄이기위해 피부표면의 혈관과 근육도 수축시키는데 그 결과 온 몸에 소름이 돋게 된다. 이러한 작용이 심하게 일어나면 우리는 파랗게 질리거나 한기를 느끼게 된다. 심한 몸살 감기에 걸린 경우 느껴지는 한기는 체온 조절의 중추인 시상하부가 정상 체온을 잘못 인식한 결과 나타나는 현상이다.
시상하부의 이상에 의해 체온이 상승하는 경우는 감기처럼 바이러스나 세균에 감염되어 일어나는 경우 외에 강한 직사광선이나 고온의 장소에 노출되어 있을 때 일어나는 경우도 있다. 일사병이 그 예로 이 경우에도 체온은 오르는데 몸은 한기를 느끼게 된다.

신나는 과학 41/한겨레 칼럼
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