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꽃가루 알레르기 - 봄에 날리는 솜털이 알레르기를 일으키나?
 Science Column
신나는 과학 칼럼
작성자 류성철
작성일 2007/01/17 (수)
ㆍ추천: 0  ㆍ조회: 4724      
꽃가루 알레르기 - 봄에 날리는 솜털이 알레르기를 일으키나?
해마다 5월이 되면 길가에 하얀 솜털이 뒤덮이곤 한다. 하얀 솜털은 주로 수양버들이나 포플러, 현사시나무에서 발생한 것이다. 지금까지 우리는 그 하얀 솜털을 볼 때마다 알레르기를 떠올려왔다. 대부분의 사람은 5월에 흩날리는 하얀 솜털을 꽃가루로 알고 있으며, 이것이 알레르기의 원인이라고 생각해왔다. 사람들이 상식적으로 알고 있듯이 과연 5월에 하얗게 흩날리는 것이 사람들에게 알레르기를 일으킬까? 결론적으로 말하면 그렇지 않다.

일반적으로 알레르기는 이물질로부터 우리 몸을 방어하기 위한 항원(抗原)과 항체(抗體)간 반응의 일종이다. 우리 몸으로 성질이 다른 단백질, 즉 항원이 체내로 들어오면 신체는 '이것을 제거하자'며 항체를 만들어낸다. 보통 '항원항체 반응'은 우리 몸에 유리한 방향으로 나타나지만, 알레르기는 항원항체 반응이 지나쳐 우리 몸에 불리하게 반응하는 것을 말한다.

꽃가루 아닌 씨앗털....알레르기와 무관, 5월 피부병, 눈병 많은 건 야외 생활 탓

꽃가루 알레르기란 꽃망울이 터지면서 나오는 아주 작은 꽃가루가 사람의 코, 눈, 기도를 통해 들어가 비염, 천식 등을 유발하는 것을 말한다. 지금까지 우리가 알고 있는 대로라면 5월에 흩날리는 하얀 솜털이 항원으로 작용하여 알레르기를 일으킨다는 말이 된다. 과연 그럴까? 놀랍게도 우리 나라에서는 5월에 알레르기가 발생하는 비율이 여름이나 가을은 물론 겨울보다도 낮다.

그리고 5월에 흩날리는 하얀 솜털은 꽃가루가 아니라 씨앗털이다. 이 씨앗털은 알레르기를 일으키는 항원성이 없다. 항원성이 없기 때문에 알레르기와 무관하다. 다만 씨앗털이 코나 눈으로 들어가면 재채기나 순간적인 가벼운 증상이 나타날 수 있다.

물론 봄에 꽃가루가 날리지 않는다는 것을 의미하지는 않는다. 봄에도 아카시아, 오리나무, 단풍나무, 포플러, 버드나무, 자작나무, 참나무, 느릎나무 등은 꽃가루를 날리지만 그 양이 많지 않다. 오히려 가을에 날리는 쑥, 돼지풀, 환삼덩굴 등의 꽃가루가 알레르기를 일으키는 수가 많다.

따라서 해마다 5월이면 꽃가루 때문에 피부병이나 눈병, 비염 등에 걸렸다고 호소하는 사람들이 적지 않은데 이것은 아마도 날씨가 따뜻해지면서 야외 생활이 늘어 생긴 현상일 뿐이다. 결국 사람들은 괜히 애끛게 가로수의 씨앗털만 탓하고 있는 셈이다.
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